Infertilitatea este definita drept incapacitatea de a obtine o sarcina in urma unui contact sexual frecvent si neprotejat timp de cel putin un an; se estimeaza ca un procent de pana la 15% dintre cupluri sunt infertile. Poate sa apara in urma unei probleme de sanatate a femeii, precum si a barbatului sau a unei combinatii de factori care impiedica sarcina. In mai mult de o treime din cazuri, factorul masculin reprezinta o cauza.

Simptomul caracteristic pentru infertilitatea masculina este reprezentat de absenta sarcinii. Pot sa nu apara simptome evidente, insa exista stiuatii precum o boala ereditara, un dezechilibru hormonal, vene dilatate la nivelul testiculului sau o afectiune care blocheaza circulatia spermei determina unele simptome. Acestea pot sa presupuna urmatoarele: probleme cu functia sexuala (ejaculare dificila sau cantitate mica de sperma ejaculata, libido scazut, disfunctie erectila), durere/inflamatie/umflatura intr-o regiune a testiculului, infectii respiratorii recurente, ginecomastie (crestere anormala de tesut mamar), pilozitate faciala sau corporala redusa, numar redus de spermatozoizi (mai putin de 15 milioane pe mililitru de sperma sau un total mai mic de 39 milioane pe ejaculat).

Pentru depistarea cauzelor, trebuie intelese urmatoarele aspecte cu privire ce vizeaza celula reproducatoare masculina. Astfel, pentru a obtine o sarcina, trebuie sa fie produsi spermatozoizi sanatosi (cel putin unul dintre testicule trebuie sa functioneze corect, corpul trebuie sa produca testosteron si alti hormoni pentru a declansa si mentine productia de sperma), spermatozoizii trebuie sa fie transportati de sperma (dupa ce sunt produsi in testicule, sunt transportati prin tubi delicati, amestecati cu sperma si ejaculati), trebuie sa existe suficienti spermatozoizi in sperma, spermatozoizii trebuie sa fie functionali si mobili (pentru a ajunge si a penetra ovulul partenerei).

Cele mai comune probleme ce tin de fertilitatea masculina implica crearea si dezvoltarea spermatozoizilor. Acestia pot sa nu fie complet dezvoltati, sa aiba o forma anormala, sa nu se miste corect, sa se gaseasca in cantitati extrem de mici (oligospermie) sau sa nu fie deloc prezenti (azoospermie). Unele probleme cu spermatozoizii pot sa existe de la nastere. Lezarea sistemului reproductiv poate conduce la scaderea sau absenta spermatozoizilor. Un procent de 10-15% dintre barbatii infertili au azoospermie, iar dintre acestia, 25% au o problema de tip obstructiv.

Cauzele de aparitie a infertilitatii masculine pot fi incadrate in mai multe categorii. Astfel, cele medicale includ: varicocel (o inflamatie a venelor care dreneaza testiculul – cea mai comuna cauza reversibila pentru infertilitate; 40% dintre barbatii infertili se confrunta cu aceasta problema), infectie (epididimita sau orhita, boli cu transmitere sexuala), afectiuni cronice (de exemplu, insuficienta renala), infectii din copilarie (de exemplu, oreionul), un defect la nastere, probleme cu ejacularea (cum este ejacularea retrograda sau diverse leziuni ale coloanei vertebrale care impiedica ejacularea), anticorpi antispermatici (celule imunitare care confunda spermatozoizii cu potentiali invadatori si incearca sa ii distruga), tumori (cum este cea a glandei pituitare) sau chimioterapie, testicule necoborate (testiculele nu au coborat in scrot in tipul dezvoltarii fetale), dezechilibre hormonale (precum cele de la nivelul hipotalamusului, glandei pituitare, tiroidei si glandelor adrenale sau nivel redus de testosteron), defecte ale tubilor care transporta sperma (prin blocaje de diverse cauze), defecte cromozomiale (precum sindromul Klinefelter, fibroza chistica, sindrom Kallmann si sindrom Kartagener), probleme cu actul sexual (obtinerea sau mentinerea unei erectii, ejaculare prematura, durere in timpul actului sexual, hipospadias sau probleme de natura psihologica), boala celiaca, anumite medicamente (precum terapia de substitutie cu testosteron, steroizii anabolizanti, chimioterapia, antidepresive triciclice, anumite antifungice etc.), interventii chirurgicale anterioare (vasectomie, reparatie de hernie inghinala, operatie la scrot sau testicule, operatie la prostata sau operatie la nivelul abdomenului pentru cancer testicular si rectal).

Cauzele de mediu pentru infertilitatea masculina presupun expunerea in exces la anumiti factori precum caldura, toxine si chimicale care pot reduce productia de spermatozoizi sau functionarea acestora. Printre acestea se numara expunerea la chimicale industriale timp indelungat (precum benzen, toluen, ierbicide, solventi organici), la metale grele (plumb), la radiatii, supraincalzirea testiculelor (prin folosirea frecventa de saune sau bai fierbinti, dar si purtarea de haine stramte, statul asezat un timp indelungat pot creste temperatura de la nivelul scrotului, chiar si 2-3 grade in plus pot conduce la scaderea productiei de spermatozoizi).

De asemenea, exista si cauze care tin de stilul de viata ce influenteaza fertilitatea masculina, precum abuzul de droguri, de alcool, fumatul (dar si fumatul pasiv), stresul, depresia, greutatea excesiva (un indice de masa corporala peste 30 poate influenta metabolismul hormonilor androgeni).

Au fost identificati si o serie de factori de risc pentru infertilitatea masculina, precum varsta (barbatii peste 40 de ani pot sa fie mai putin fertili decat cei mai tineri si creste si riscul de mutatii genetice ale copilului), fumatul (creste riscul de disfunctie erectila si numar redus de spermatozoizi), abuzul de alcool (scade numarul si motilitatea spermatozoizilor).